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LA MACHINE D’ANTICYTHERE, PREMIER ORDINATEUR DE L'HUMANITÉ?

par gilles surprenant, vendredi 11 novembre 2011, 00:50 (il y a 2837 jours)
édité par gilles surprenant, vendredi 11 novembre 2011, 11:48

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LIEN
La machine d’Anticythère (appelée parfois « mécanisme d’Anticythère ») est une calculatrice mécanique antique permettant de calculer des positions astronomiques. Elle a été découverte en 1900 dans une épave près des côtes de l’île grecque d’Anticythère1, entre Cythère et la Crète.

Le mécanisme est fondé sur les cycles de progression de l’arithmétique babylonienne.

Elle est datée d’avant 87 av. J.-C. et c’est le plus vieux mécanisme à engrenages connu. Les fragments retrouvés sont conservés au Musée national archéologique d’Athènes.
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ORIGINE ET DATATION
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Les premières études avaient identifié l’âge du mécanisme à celui du navire, soit 87 av. J.-C.. De nouvelles études l’estiment plus ancien d’un siècle (voir infra). Des datations plus précises ont été effectuées en 2006 sur les bois du navire et les métaux du mécanisme.

L’identité du concepteur est débattue. Il pourrait s’agir des suivants :
Archimède de Syracuse (-287 à -212), père de la mécanique statique et évoqué par Cicéron,
Hipparque de Nicée (-190 à -120), car fondateur de la trigonométrie,
Posidonios de Rhodes (-135 à -51), selon les indications de son ami Cicéron,
Geminos (-110 à -40), disciple de Posidonios, rédige en -55 l’Isagoge (introduction à l’astronomie). Son texte est très proche du parapegme (table astronomique) gravé sur le mécanisme.

Des indices font de Rhodes le lieu possible de conception : Hipparque vivait à Rhodes, cette île était un centre intellectuel très important à l’époque.

DÉCOUVERTE
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Peu avant Pâques 1900, deux caïques de pêcheurs d’éponge grecs (au scaphandre) de Symi, l’Euterpe et la Calliope, en route vers l’Afrique du Nord, firent escale sur la côte nord-est d’Anticythère, devant s’y abriter à cause d’une tempête au large. Le 4 avril 1900, profitant d’une accalmie, l’un des plongeurs, Elias Lykopantis (ou Stadiatis) remonta et raconta qu’il avait vu des hommes nus et des chevaux : il venait de découvrir par hasard l’épave antique gisant par 62 m de fond environ. Il en remonta un objet de la cargaison, la main d’une statue en bronze — elle appartenait à la statue dite du Philosophe. Les pêcheurs n’en modifièrent pas leurs plans pour autant, et ce n’est qu’au retour, à l’automne, qu’ils avertirent les autorités grecques — plutôt que le gouvernement ottoman dont Symi dépendait à l’époque — par patriotisme hellénique. Le gouvernement grec dépêcha aussitôt sur place des navires de sa marine de guerre, le 24 novembre 1900. Les opérations de renflouement de l’épave durèrent jusqu’en septembre 1901, et se soldèrent par la mort accidentelle d’un pêcheur et la paralysie de deux autres, frappés par le mal des profondeurs. De nombreuses statues et statuettes en bronze et en marbre en furent retirées, dont la plus célèbre est un éphèbe souvent attribué à Euphranor ou à Lysippe (ces découvertes remplissent actuellement trois salles du Musée national archéologique d’Athènes), ainsi que des objets divers (instruments chirurgicaux, lyre en bronze, etc.).

On considère que la découverte de la machine à proprement parler date du 17 mai 1902 quand l’archéologue Valerios Stais (en) s’aperçut qu’un morceau de pierre rapporté du site recelait des inscriptions et des engrenages incrustés. Un examen révéla qu’en fait de pierre, il s’agissait d’un mécanisme rouillé, dont il restait trois morceaux importants et 82 fragments plus petits.

En 1976, la Calypso est sur place et l’équipe du commandant Cousteau explore l’épave. Elle y découvre des pièces de monnaie et ceci permet de préciser la date du naufrage et la provenance du navire : en -86, l’armée romaine reconquiert la Grèce et met la ville de Pergame à sac. Le navire, à destination de Rome, aurait sombré lors d’une tempête.

PREMIERES ÉTUDES ET PREMIERES HYPOTHESES
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Le soin et l’adresse avec lesquels cette machine fut réalisée, ainsi que les connaissances nécessaires en mécanique et en astronomie en font une énigme. En effet, aucun objet de même âge et de même complexité n’est connu dans le monde, et il faut attendre près d’un millénaire pour voir apparaître des mécanismes comparables. Vers 1905, le philologue Albert Rehm est le premier à comprendre qu’il s’agit d’un calculateur astronomique.

SECONDE MOITIÉ DU XXe SIECLE
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Reproduction de la machine d'Anticythère par Mogi Vicentini

Derek J. de Solla Price, physicien et historien des sciences à l’université Yale, confirma l’hypothèse de Rehm. En utilisant le procédé de désoxydation électrolytique et des radiographies aux rayons X, il étudia le disque et fit apparaître un dispositif extrêmement complexe, comprenant, outre la vingtaine de roues dentées déjà répertoriées, des axes, des tambours, des aiguilles mobiles et trois cadrans gravés d’inscriptions et de signes astronomiques. En 1959, il publia un article préliminaire dans Scientific American, puis consigna les résultats de ses recherches dans Gears From The Greeks: The Antikythera Mechanism, A Calendar Computer from Circa 80 BC, en 1973. Selon Price, la machine fonctionnait à l’aide d’une manivelle et permettait de répondre à des questions d’ordre astronomique. Price découvrit en particulier que l’un des mécanismes correspondait à un cycle lunaire ancien utilisé à Babylone.

Par la suite, Allan Bromley et Michael Wright firent des études plus approfondies et corrigèrent certaines erreurs de la reconstruction de Price.

ÉTUDES AU XXIe SIECLE
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Comme il est impossible de démonter le disque sans l’endommager gravement et que les moyens d’étude classiques, tel que la radiographie, s’avéraient inadaptés, toute nouvelle étude du disque fut bloquée ; en 2000, l’astronome Mike Edmunds de l’université de Cardiff et le mathématicien Tony Freeth eurent l’idée d’utiliser un scanner à rayons X.

Pour étudier un si petit objet (de quelques centaines de grammes), il faut construire un scanner à rayons X (en fait, un tomographe à la fois de très haute résolution et de 450 kilovolts pour que le faisceau puisse traverser l’objet dans le sens de la longueur), pesant, avec sa console, plus de huit tonnes. L’appareil, construit par X-Tek Systems, s’avère capable de reconstituer et produire des images tridimensionnelles avec une précision de 50 microns.

Pour parachever cette nouvelle expertise scientifique, Edmunds rassembla, à l’automne 2005, une équipe pluri-disciplinaire associant des astronomes, des physiciens, des mathématiciens et des paléographes des trois universités les plus concernées, en impliquant les départements suivants :

Université de Cardiff, école de physique et d’astronomie (82 personnes) ;
Université d’Athènes : section d’astronomie, astrophysique et mécanique, dirigée par le professeur Triberis Georges (responsable : Pr Xénophon Moussas) (71 personnes);
Université Aristote de Thessalonique : section d’astrophysique, astronomie et mécanique du département de physique (72 personnes). (responsable : Pr John Seiradakis).

SCHÉMAS DU MÉCANISME
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Pour Xénophon Moussas, directeur du laboratoire d’astrophysique de l’université d’Athènes, qui participe aux investigations en cours sur le disque, la machine est plus complexe que les astrolabes connus jusqu’alors qui ne comportent que quelques engrenages et roues à dents7. Avec son équipe, Xénophon Moussas a réussi à déchiffrer 2 000 nouveaux caractères — Price n’en avait déchiffré « que » 900 —, y compris sur les disques à l’intérieur de la machine. Ces textes sont à la fois un mode d’emploi de l’appareil et un traité d’astronomie. Quatre cadrans « au moins » — et non pas trois — indiquent les positions du Soleil et de la Lune, et un plus petit des cadrans décrit les phases de la lune.

Il est désormais certain qu’il s’agissait d’une machine à calculer les mouvements solaire et lunaire, sans que l’on puisse à proprement parler d’horloge astronomique car le mécanisme était actionné par une manivelle. Elle servait également à prévoir les éclipses et aurait pu aussi servir à prédire les mouvements de certaines planètes.

D’autre part, la forme des caractères, comparée à celles d’autres inscriptions de la même époque, conduit les experts à dater la pièce de la fin du IIe siècle avant notre ère.

L’équipe du Projet de recherche a communiqué les résultats des analyses en cours lors d’une conférence internationale à Athènes , le 30 novembre et le 1er décembre 2006. La première publication a été faite par le journal scientifique Nature.

LE MÉCANISME

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Reconstitution du Mécansime d'Anticythère. (Musée archéologique d'Athènes).


LES INSCRIPTIONS

Elles sont composées de plus de 2 200 lettres grecques. Ces lettres gravées sur le bronze très petites de 1,5 à 2,5 mm de hauteur sont plus ou moins érodées. Leur forme indique les alentours de 100 avant J.-C..

Les inscriptions, déchiffrées à 95%, se divisent en deux types :
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un texte astronomique « étrange » à l’avant du mécanisme (les mots Vénus, Hermès/Mercure, le zodiaque y apparaissent).
un « mode d’emploi » à l’arrière, combinant des indications sur les roues dentées, les périodes de ces roues et les phénomènes astronomiques.

La nature des inscriptions suggère une origine sicilienne, fruit des héritiers d’Archimède. Il apparait sur le cadran supérieur les noms de six villes accueillant des jeux panhelléniques, cinq noms ont d’ores et déjà pu être déchiffrés, dont celui d’Olympie. Ce cercle divisé en quatre secteurs tournait d’un quart de tour pour une année, décrivant ainsi le cycle d’une olympiade.

A PARTIR DE 13 MIN 10 SEC


LEGO ANTIKYTHERA MECHANISM

Près de 2 000 ans plus tard, l'ingénieur logiciel d'Apple Andrew Carol en a conçu une réplique... en Lego.Environ 1 500 pièces de Lego ont été requises pour reproduire la machine (ou mécanisme) d'Anticythère, une calculatrice antique réputée pour sa précision. L'ingénieur a utilisé des pièces aux formes complexes, appartenant à la gamme «Lego Technic», afin de fabriquer les 110 engrenages et les quatre boîtes dans lesquelles elles sont installées.


DOCUMENTAIRE MONDE ET MYSTERE-CANAL D

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